Opinie

Geen batterijen meer nodig, in het draadloze netwerk van de toekomst

Marc Hijink

Eerlijk gezegd had de gadgetvermoeidheid al een beetje toegeslagen. Na tig edities van techbeurs CES in Las Vegas (begin januari werd-ie weer gehouden) was mijn nieuwsgierigheid naar een tv met meer pixels, een alwetende koelkast of een zingende thermostaat tot het minimum gedaald.

Maar dit jaar kwam er op de CES toch een apparaatje voorbij dat de verbeelding prikkelt. De Eco Remote, een afstandsbediening van Samsung, werkt zonder batterijen. Een deel van de stroom haalt deze gadget uit de lucht – om precies te zijn uit de radiogolven van het wifinetwerk. RF harvesting heet die techniek: je oogst radiogolven die door je huis zweven, op zoek naar de Sonos-speaker of de videodeurbel.

Gratis elektriciteit uit de lucht, de wonderen zijn de wereld nog niet uit. Een simpel stukje elektronica zet radiogolven om naar een beetje stroom – net genoeg om een zuinig apparaat even te laten werken. Dit principe is al bekend sinds Nikola Tesla, maar omdat draadloze laadtechniek verfijnder wordt, groeien de commerciële mogelijkheden. Die afstandsbediening is het startschot voor meer gadgets en sensoren zonder batterij, bijvoorbeeld bewakingssystemen.

Apparaten die met RF harvesting werken, vergen geen laadbeurt, geen verse batterij of – vloeken in de smart kerk – een netsnoer. Daar is het milieu ook bij gebaat. Samsung rekende op de achterkant van een bierviltje al eens uit dat het drie miljard batterijen zou schelen als elke tv met een batterijloze afstandsbediening zou werken.

Lees ook: Sleutelen aan quantumcomputers, AI en 6G in de hightechgarage van imec

Als je wilt weten hoe de draadloze toekomst eruit gaat zien, dan bel je met Michael Peeters, expert van het Leuvense onderzoeksinstituut imec. Hij legt uit: RF harvesting is een andere techniek dan van dichtbij draadloos laden - zoals dat matje waarop je je telefoon neerlegt om de accu weer op 100 procent te krijgen. Dat is nearfield techniek, van dichtbij.

Op grotere afstand radiogolven omzetten in stroom is een stuk minder efficiënt. Er is bovendien niet zoveel energie beschikbaar: je wifirouter mag maar een beperkte hoeveelheid vermogen uitzenden, om gezondheidsschade te voorkomen. „Maar”, zegt Peeters, „als je antennes slimmer maakt en de golfvorm beter afstelt, gaat de efficiëntie omhoog.” Hij vergelijkt met de manier waarop telecomproviders hun zendmasten beter kunnen richten.

Die verbeteringen maken nieuwe toepassingen in de medische wereld mogelijk. Peeters geeft het voorbeeld van een ‘smart pil’, die in je lichaam actief blijft. Niet gevoed door een batterij, maar door draadloze voeding buiten het lichaam. „Dat is beter dan een batterij inslikken of een gat in de huid maken”.

Het kan nog wonderlijker. Het Nederlands chipbedrijf NXP gebruikt draadloze laadtechniek al in toegangspassen, betaalkaarten en elektronische labels. Samen met onder meer Ericsson en Telefónica werkt NXP aan een ambitieus onderzoeksproject, Reindeer genaamd. Het plan is dat antennes niet meer ‘los’ staan, maar geïntegreerd worden in gebouwen, in meubels en in muren. Overal dus.

Dit draadloze netwerk van de toekomst is een „weefsel” van radiogolven die rekenkracht, opslag en een stroomvoorziening bieden. Zo zouden we uiteindelijk zonder batterijenvretende gadgets kunnen, legt NXP-onderzoeker Ulrich Mühlman aan de telefoon uit.

Over de naam van het project is iets te lang doorvergaderd: Reindeer staat voor REsilient INteractive applications through hyper Diversity in Energy Efficient RadioWeaves technology. Meteen vergeten. Maar het project is ambitieus, Europees en mede gebouwd op de draadloze beginselen die Nikola Tesla meer dan eeuw geleden ontdekte. Je zou er bijna enthousiast van worden.

Marc Hijink schrijft op deze plek over technologie. Twitter: @MarcHijinkNRC

Reageren

Reageren op dit artikel kan alleen met een abonnement. Heeft u al een abonnement, log dan hieronder in.